Perseverance sur Mars : émerveillement sans frontières

Editorial du « Monde ». Les Etats-Unis ont connu, lundi 22 février, un curieux télescopage de l’actualité, une collision entre un échec cruel et un succès éclatant. D’un côté l’annonce, par l’université Johns-Hopkins, que le pays avait franchi la sinistre barre des 500 000 morts du Covid-19 et, de l’autre, la diffusion par la NASA de la vidéo montrant l’atterrissage du rover Perseverance sur Mars le 18 février. Pour la première fois de l’histoire, on voyait se poser un engin terrien sur une autre planète.

Etrange paradoxe que ce pays, première puissance scientifique du monde, qui ne contrôle pas l’épidémie due au coronavirus sur son propre sol, mais qui, sur celui de Mars, livre sans la moindre bavure une machine de plus d’une tonne au terme d’une manœuvre horriblement complexe. Le même paradoxe s’applique d’ailleurs aussi à la France, pays de Pasteur, mais sans vaccin contre le Covid-19, qui fournit SuperCam, le principal instrument scientifique de Perseverance…

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Le spatial et l’exploration du Système solaire ont toujours été des machines à émerveiller, mais, dans les circonstances actuelles de la pandémie, cette capacité semble exacerbée. Ainsi, le film montrant l’atterrissage de Perseverance a-t-il, sur la seule chaîne YouTube de la NASA, totalisé près de 7 millions de visionnages moins de vingt-quatre heures après sa diffusion ; ainsi, les fans d’Elon Musk, devenus une vraie communauté, s’enthousiasment-ils pour chaque essai de Starship, le futur lanceur lourd de SpaceX, bien que celui-ci explose à chaque atterrissage ; et nul doute que le prochain retour dans l’espace de Thomas Pesquet, fin avril, suscitera de nouvelles vocations d’astronautes chez les jeunes Français.

La Chine en phase de rattrapage

L’espace, même s’il devient de plus en plus un enjeu militaire, continue d’être le lieu d’une liberté symbolique, où l’on s’affranchit – en partie – des tensions géopolitiques, ainsi qu’en témoigne, depuis plus de vingt ans, la Station spatiale internationale, cogérée principalement par les Américains et les Russes. Et, même si la présidence Trump a prétendu mettre fin au multilatéralisme, cela ne s’est pas traduit dans l’espace. Le retour des Américains sur la Lune, par exemple, se fera avec les Européens, qui fournissent un module du vaisseau Orion.

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Quant à la mission de Perseverance, elle constitue la première étape d’une aventure plus vaste, le retour d’échantillons martiens, dans laquelle l’Agence spatiale européenne tiendra un grand rôle. Elle fournira le robot mosbile qui, dans quelques années, récupérera les extraits de sol prélevés par Perseverance. Elle participera aussi au vaisseau qui rapportera sur Terre ces précieux échantillons, que les scientifiques analyseront, espérant y trouver les traces d’une vie martienne passée.

Reste le cas de la Chine. Même si elle a réussi à rapporter des échantillons de la Lune en décembre 2020, même si elle s’apprête à poser son propre rover sur Mars aux environs de mai, elle reste en phase d’apprentissage et de rattrapage. Au cours des dernières années, tant Pékin que Washington ont joué à leurs populations respectives le scénario d’une nouvelle course à l’espace entre les deux superpuissances. Celle-ci reste en réalité amplement factice, tant l’écart technologique est énorme. Et l’on notera que Perseverance et son homologue chinois ont emporté les mêmes cibles de calibration pour l’un des instruments qu’ils ont en commun, afin de comparer les résultats. Souvent les chercheurs savent oublier les frontières.

Le Monde

via LeMonde

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